Joseph Constant

(Français Israélien 1892 - 1969)

Joseph Constant, né Joseph Constantinovsky en 1892 à Jaffa alors en Palestine et décédé le 3 octobre 1969 à Paris en France, est un sculpteur et écrivain franco-israelien d'origine russe. En tant qu'auteur il utilisait le pseudonyme de Michel Matveev.

Joseph Constant a grandi à Odessa en Russie. Dans sa jeunesse, il a secondé son père lors des mouvements révolutionnaires de 1905. En 1914, il entre à l'Académie des Beaux-Arts d'Odessa, et pendant la Révolution russe de 1917, il est nommé inspecteur des Beaux-Arts. Il participe à la guerre civile du côté de l’armée rouge et peint son autoportrait en uniforme de Garde Rouge (Boudionets).
En 1919, son père et son frère sont tués lors de la guerre civile. La même année, Joseph Constant et sa femme décident de quitter la Russie. Ils partent en Palestine sur le bateau Le Ruslan avec plusieurs autres artistes juifs. À Tel-Aviv, ils fondent un groupe avec Yitzhak Frenkel. Un an plus tard, Joseph Constant voyage en Égypte, Turquie et Roumanie, avant de venir s'installer à Paris en 1923.
Là, il fréquente le milieu artistique de Montparnasse qu'il décrira dans La Cité des peintres. Signant sous le pseudonyme de « Michel Matveev », Constant commence à écrire, directement en français, « un peu par hasard et pour gagner quelque argent » Son premier livre , publié en 1928, a pour sujet la Révolution de 1905.. Au début de sa carrière, il pratique seulement la peinture. Vers la deuxième moitié des années 30, il commence à se tourner vers la sculpture. A la fin de sa carrière, il quitte la peinture pour pratiquer la sculpture sur pierre et sur bois. Ses sujets d’inspiration deviennent alors uniquement animaliers.
En 1933, il publie Les Traqués, une histoire tragique de Juifs qui voyagent en Europe cherchant une terre d'accueil. En 1936, il est récompensé par le Prix des Deux Magots pour Étrange Famille.

Après la Seconde Guerre mondiale, il acquiert une notoriété grandissante comme sculpteur en France et à l'étranger. Il est reconnu comme le sculpteur emblématique du groupe d'artistes israéliens dénommés «les animaliers"", qui recherchaient leur inspiration dans la nature. Les formes organiques des animaux sont utilisées par les ""animaliers"" comme un outil pour exprimer la pureté de la forme et l’accès à l’abstraction, dans la mouvance de  Brancusi. Constant  déclare qu'il est à la recherche de la simplicité et l'innocence qu’on ne trouve plus que chez les enfants et les animaux. Avec son ami Yitzhak Frenkel (1899-1981) et son collectionneur Pereman, il est considérés comme l’un de ceux qui ont diffusé  l’influence de l'École de Paris en Palestine. Ils furent les premiers à rejeter l'hégémonie de l'Académie Bezalel d'art et de design en Palestine, et  permettre la fondation de l'école israélienne Aretz . Leur style a été influencé par le cubisme, l'expressionnisme et le primitivisme et a été principalement caractérisé par des couleurs pures, les lignes de contour définies et la recherche de la simplification.

En tant que peintre, Constant pratique deux techniques principales, huile sur toile et tempera sur  toile. Le passage de ces techniques à la sculpture fut radical, au point qu’il cessa de pratiquer le travail en deux dimensions, sauf pour les dessins préparatoires de ses sculptures.

Durant les années 1950, il voyage souvent en Israël, où il visite le kibboutz de Ein Harod. En 1962, le maire de Ramat Gan invite Constant à faire un séjour dans le quartier artistique de la ville. Dès lors, Constant partage son temps entre son atelier à Paris et celui de Ramat Gan. L'atelier à Ramat Gan est devenu un musée après sa mort, consacré à ses sculptures animalières. En 1959, il écrit son dernier roman Ailleurs, autrefois, qui évoque une enfance et une jeunesse en Ukraïne.

Œuvre littéraire
1933 : Les Traqués, éditions Gallimard
1936 : Étrange Famille, éditions Gallimard Prix des Deux Magots
1947 : La Cité des peintres, éditions Atlas
1959 : Ailleurs autrefois, éditions Gallimard